Benediktas Vanagas ir „General Financing – Autopaslauga by Pitlane“ komanda šiemet pasiekė trečią, pačią sėkmingiausią, finišo pakylą Dakaro ralyje. Kontrastinga, kad ji pats kukliausia. Vietoj šimtatūkstantinių, Dakaro didybę parodančių minių, pakyla buvo pastatyta paprastuose, izoliuotuose parodų rūmuose. Vis dėlto tokia uždara šventė lenktynininkams buvo ne ką mažesnė.

Išvakarėse nuotaikos tarp lenktynininkų buvo lyg kapinėse. Išvarginti karšto ir daug kam nesėkmingo 1042 km ilgio etapo, sportininkai per daug nesišypsojo. Visai kitaip buvo kitą dieną.

Nepaisant to, kad pusdienį sugaišo laukdami užklimpę pažliugusiame greičio ruože, lenktynininkai stovėjo patenkinti ir draugiškai vienas su kitu bendravo. Tai buvo puiki proga ir „General Financing – Autopaslauga by Pitlane“ vienoje vietoje sutikti senus ar naujus, per šį Dakarą rastus, bičiulius. 

Kad visi lenktynininkai galėtų pasidžiaugti savo šlovės akimirka, nusifotografuoti įveikdami podiumą, 67 finišavusių dalyvių technikos eilė nusidriekė per kelis šimtus metrų.

Ten pavaikščiojus, pačiame rikiuotės gale, galima buvo sutikti vieną įdomiausių ir didžiausių šiandienos automobilių sporto avantiūristų – Tomą Coronelį. Pasaulio kėbulinių automobilių čempionate besivaržantis olandas pasiryžo įveikti ir įveikė Dakarą vienas pats bagiu. Tiesa, daugiau to nekartos.

„Tai paskutinis kartais, kai aš važiuoju vienas. Per lengva vienam“, – juokėsi jis. 

Antrajame greičio ruože diskvalifikuotas, bet kol nagrinėjamos apeliacijos gavęs teisę tęsti Dakarą, lenktynininkas šiaip ne taip sugebėjo pasiekti finišą. Dakaras jam susiklostė taip, kad vienu metu jis turėjo praleisti keturias naktis iš eilės dykumoje. 

Tiesiai prieš B.Vanagą stovėjo „X-Raid“ komandos narys Guerlainas Chicheritas. Įspūdingu dryžuotu bagiu šiemet lenktyniavęs prancūzas išgarsėjo mirties kilpomis automobiliais ir pašalinimu iš savo komandos, nes be leidimo, per laisvą dieną pasiskolino pirmąjį „MINI“ prototipą ir sudegino jį filmuodamas reklamą.

Anot jo, Dakaras kitąmet bus dar įdomesnis, nes viena komanda yra paruošusi revoliucinį Dakaro automobilį ir jį atskleis jau kovo mėnesį. 

Netoliese paskutiniame greičio ruože B.Vanagą aplenkęs lenkas Marekas Dabrowskis ramiai valgė ledus, o amerikiečių žvaigždė Robby Gordonas mielai fotografavosi su lietuviais. 

Kur atsiranda šis amerikietis, ten prasideda šventė. Po finišo jis, davęs kelis trumpus interviu, šoko į minią ir iš ten negrįžo gerą pusvalandį. Panešiotas ant rankų, davęs kelis šimtus autografų jis grįžo. O vėliau, važiuojant pakylos link, autostradoje padarė kaskadinių triukų. Atvykęs prie pakylos linksmai bendravo ir su lietuviais. 

Jis vienas geriausių lietuvių bičiulių Dakare. Juokingoje situacijoje, kai amerikietis bandė užgrobti komandos vietą stovėjimo aikštelėje, užsimezgė pažintis. 

Nuo tada, kaskart greičio ruože pamatęs „General Financing – Autopaslauga by Pitlane“ komandos fotografus jis pamojuodavo ranka ir atkarpą pravažiuodavo specialiai gražiau

Dakarą šiemet ir vėl baigė mažiau nei pusė dalyvių, o tarp jų – ir du lietuviški ekipažai. Nors jie dar Argentinoje, bet jos iki galo taip ir nepaliks – priekyje kiti startai.

„Dakaras baigėsi, prasideda Dakaras“, – šypsojosi B.Vanagas. 

Trečią kartą per savo karjerą dykumų maratoną Pietų Amerikoje įveikęs B.Vanagas pasiekimų kartelę Lietuvos atstovams Dakare pakėlė į naują lygį. Mūsų šalies istorinį herbą Vytį atkakliai nešęs lietuvis atskiruose greičio ruožuose net keturis kartus pabuvojo tarp dvidešimties greičiausiųjų. Vienąkart pasiekta 20-a, dukart – 15-a, sykį iškovota 14-a vieta ir galiausiai – rekordinis finišas 4-oje pozicijoje. 

Po penkių etapų Lietuvos atstovų ekipažas puikavosi aukščiausioje, 16-oje, bendros įskaitos vietoje. Toliau juos pristabdė technikos gedimas ir apmaudi varžovo sukelta avarija. Be to, antrąją savo šiųmetės odisėjos Dakare dalį lietuvis įveikė lūžusia ranka. Iš trylikos etapų sudarytos lenktynės daugiau kaip 9000 km driekėsi Argentinos, Čilės ir Bolivijos keliais bei bekele. Pusę šio atstumo sudarė greičio ruožai.